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Le cachalot

Caudale de cachalot - Parc national de Port-Cros © Charly Gicqueau
Caudale de cachalot - Parc national de Port-Cros © Charly Gicqueau

Nom scientifique : Physeter macrocephalus

Statut de protection : espèce protégée en France

Statut de menace : espèce classée vulnérable (Liste rouge des mammifères marins de France métropolitaine, évaluation 2009). La population française méditerranéenne est menacée de disparition (évaluation 2009).

Description : le Cachalot a une tête rectangulaire massive qui occupe un tiers de la longueur du corps et présente un évent unique à l’extrémité gauche du museau. Il possède deux petites nageoires pectorales en forme de pagaie arrondie et une profonde encoche sur sa puissante nageoire caudale qu’il dresse, quand il sonde. Il peut plonger jusqu'à 1000 mètres de profondeur et retenir sa respiration pendant une heure. Sa peau gris foncé est ridée et présente des cicatrices qui résultent de combats menés avec ses congénères et avec son mets favori, le calmar géant. Le cachalot utilise l’écholocation par ultrasons pour s’orienter et localiser ses proies. De loin, le souffle incliné et buissonnant suffit à l’identifier.

Longévité : jusqu'à 70 ans

Reproduction : après une gestation de 14 à 16 mois, la femelle met bas d'un unique jeune de quatre mètres et de plus d'une tonne, de couleur plus claire que les adultes. Pour prévenir des attaques d'orques ou de grands requins, les jeunes restent constamment aux côtés de leur mère, sauf si celle-ci plonge profondément. La période de lactation dure généralement de 19 à 42 mois, mais les jeunes peuvent téter jusqu'à 13 ans, parfois même auprès d'autres que leur mère. Les femelles ont généralement des intervalles entre les naissances de trois à six ans. Les femelles atteignent leur maturité sexuelle entre 7 et 13 ans, tandis que les mâles l'atteignent à partir de 18 ans.

Habitat : le cachalot compte parmi les espèces les plus cosmopolites. Il vit en une certaine abondance dans tous les océans et presque toutes les mers, dont la Méditerranée. Les cachalots se trouvent généralement dans les eaux profondes au large des côtes, mais on peut les voir près de la côte dans les zones où le plateau continental est bas et diminue rapidement à des profondeurs de 310 à 920 m

Présence dans les parcs nationaux :  Calanques  Guadeloupe  Port-Cros